• {{currentSearchSuggestions.title}}
  • {{currentSearchSuggestions.title}}
{{navigationCta.name}}

Microalgues, superaliments nascuts en una central elèctrica

Una iniciativa en què participen set empreses i institucions i que neix a l'empara de la central tèrmica d'Endesa a Carboneras (Almeria).

T'imagines autèntics superaliments per als humans? Aliments que puguin cobrir totes les necessitats nutricionals bàsiques d'una persona? És el que s'ha proposat trobar el projecte lgae For Healthy World (algues per a un món sa). Una iniciativa en què participen set empreses i institucions i que neix a l'empara de la central tèrmica d'Endesa a Carboneras (Almeria), on des del 2006 s'investiga la utilització de les microalgues en la captura de CO2 per la seva alta capacitat d'absorció.

Perquè ens en fem una idea, el poder d'absorció de CO2 de les microalgues és quatre vegades superior al d'un bosc, per això a Carboneras es va iniciar la investigació amb les microalgues en aquesta línia. Però ara l'estudi se centra en els usos nutricionals d'aquests microorganismes. "Avui dia ja coneixem propietats generals de les microalgues, però nosaltres volem anar més enllà. La idea és obtenir productes alimentaris d'alt valor afegit que s'utilitzin en la indústria agroalimentària, farmacèutica o gastronòmica", explica Roberto Andrés, responsable del projecte i de la planta pilot de microalgues d'Endesa.

Les microalgues no són una cosa nova en el camp de l'alimentació. Aquests microorganismes que conviuen diàriament amb nosaltres en platges i costes ja eren utilitzats com a aliments a l'antiga Xina fa més de 2.000 anys. S'hi recorria per a l'alimentació en èpoques d'escassetat i de fam, encara que els seus usos no s'han explotat fins ara. Ara el projecte A4HW (per les seves sigles en anglès) té dos anys per fer-lo realitat.  Dos anys per transformar tres microalgues -Spirulina, Nannochloropsis Gaditana i Pyrocistis- en autèntics superaliments: pigments antioxidants, compostos bioactius de naturalesa proteica o sucres. I tots, alternatives als greixos hidrogenats que causen tants problemes cardiovasculars.

“A partir de les microalgues obtindrem productes d'alt valor afegit que es poden utilitzar en la indústria agroalimentària, farmacèutica o gastronòmica.

Roberto Andrés, responsable de la planta pilot de Microalgues d'Endesa

Tots els actors, involucrats en el projecte

Algae For Healthy World és un projecte liderat per Endesa, coordinat per la Universitat de Cadis i participat per socis com AINIA, Mar de Cristal Marilium, el CSIC, Novatec i Neoalgae. Té un pressupost d'un milió d'euros (cofinançats per fons FEDER de la Unió Europea dins el programa Reptes Col·laboració del Ministeri de Ciència, Innovació i Universitats) i es proposa convertir Espanya en un líder en la producció d'aquests bioproductes.

Un dels aspectes en què el projecte A4HW es proposa avançar és en el coneixement de la bioluminescència. La investigació desenvolupada per Mar de Cristal Marilium, capitanejada pel xef i "estrella Michelin" Ángel León, a partir dels estudis desenvolupats per la Universitat de Cadis, seu del Campus d'Excel·lència Internacional Global de la Mar, servirà de punt de partida. El seu laboratori de recerca ha pogut treure la llum de la mar per servir-la a taula. De fet, ha aconseguit seleccionar diferents bacteris i espècies de fitoplàncton luminescents, donar-los les condicions òptimes de temperatura, pH o nutrients i generar llum en un plat durant més de 20 minuts.

El CSIC aportarà al projecte els seus coneixements en el camp de la microbiologia i la biologia molecular. AINIA participarà com a centre tecnològic especialitzat en les tecnologies més capdavanteres del sector alimentari. Neoalgae (companyia especialitzada en l'assessorament per al conreu de microalgues) realitzarà els dissenys dels sistemes de collita i sistemes de control que optimitzin la producció de microalgues. I Novatec (empresa d'enginyeria) cobrirà l'espai que hi ha entre el laboratori i els processos industrials en el camp de les aplicacions de microalgues.

muntatge de fotos recerca de microalgues

Tot pensat a escala industrial

En aquests moments, Algae For Healthy World se centra a aconseguir millores per incrementar la velocitat de creixement de les microalgues. La idea és desenvolupar-lo a escala industrial per obtenir un preu sostenible en un mercat cada vegada més competitiu. I en aquest punt, a Endesa tenim un paper fonamental mitjançant nous fotobioreactors "Raceway", que tenen una capacitat 18 vegades superior als que s'utilitzen avui.

"De moment, la producció estimada és de 500 litres a l'any de biomassa per cada Raceway, però s'espera que la capacitat pugui augmentar encara més". Miguel Gutiérrez sap molt bé del que parla. És cap d'Operacions de la planta pilot de microalgues d'Endesa. Cada dia veu créixer aquestes plantes per després collir-les, assecar-les i liofilitzar-les. El resultat: un producte d'alt valor afegit. 

A Endesa entenem la importància d'aquest repte. Si aconseguim desenvolupar la tecnologia de conreu industrial, posarem Espanya al capdavant d'un nou mercat. "Aquests productes contenen una quantitat de proteïnes que, un cop hidrolitzades, serveixen per a què les plantes les absorbeixin d'una manera molt fàcil. Això les ajudaria, per exemple, a immunitzar-se davant de malalties o plagues", apunta Miquel. I això és el que pretenem a Endesa: fer viable l'escalat industrial de la tecnologia aplicada a les microalgues, perquè sigui sostenible des de tots els punts de vista: econòmic, social i mediambiental.

L'objectiu de tothom és que es popularitzin les microalgues en la nostra dieta diària i que la seva producció sigui una realitat perquè sigui viable. La producció de biocompostos a partir d'aquests microorganismes per a l'aplicació alimentària i el seu conreu sostenible obre les portes a una tecnologia que podria posar fi a l'escassetat d'aliments en un futur. Podria fer-se servir per pal·liar les necessitats alimentàries a les zones més desfavorides? Aquest serà el pas definitiu per crear els superaliments del futur? Amb preguntes semblants començava el projecte. En dos anys, el final d'aquesta història.

Nota addicional: el projecte Algae for Healthy World, A4HW, té un pressupost d'un milió d'euros per a un termini de desenvolupament de dos anys i ha estat finançat pel Ministeri de Ciència, Innovació i Universitats sota el programa Reptes Col·laboració (en concret "Repte de seguretat i qualitat alimentàries; activitat agrària productiva i sostenible, recursos naturals, recerca marina i marítima"), i cofinançat per Fons Estructurals de la Unió Europea (FEDER), amb l'objectiu de promoure el desenvolupament tecnològic, la innovació i una investigació de qualitat.

imatge logos del Govern d'Espanya i de la Unió Europea

La planta de microalgues a Endesa, en xifres

  • El poder d'absorció i fixació de CO2 de les microalgues és quatre vegades superior a la mateixa superfície de massa forestal.
  • En condicions normals (temperatura, aportació de CO2, llum solar...), la planta de microalgues d'Endesa a Carboneras permet assolir una recol·lecció de concentració algal de 9.000 litres setmanals durant tot l'any.
  • Després del procés de separació d'elements líquids i producte sòlid s'obté 1 tona de biomassa de microalgues anual, amb un contingut de 20-25% de microalgues.
  • Un mes i mig és el que triga el cicle de creixement i desenvolupament de les microalgues des de la fase de soca fins a la seva recol·lecció quan estan en estat òptim.
  • 18.000 litres és la capacitat de cada un dels dos bioreactors tipus Raceways de conreu de microalgues. De cada un s'obtenen uns 500 litres de biomassa a l'any.
  • El procés de centrifugat permet separar la part sòlida de la part líquida i obtenir una biomassa concentrada al 20% de producte microalgal.
  • 1 g/litre és la concentració ideal del conreu a la qual s'ha de collir i separar la part sòlida de la líquida.
  • La biomassa centrifugada es congela i després es liofilitza perquè les microalgues mantinguin totes les seves propietats i estiguin a punt per a la seva aplicació com a biocompost alimentari.
  • 20 g/m2 és la productivitat actual de la planta de microalgues d'Endesa de 1.500 metres quadrats situada a Almeria.